Huuhkajien entinen maalivahti hirmutikissä Englannissa: ”Paras maalivahtimme vuosiin”

© Kuva: Getty Images

Huuhkajien entinen maalivahti Niki Mäenpää loisti tiistaina, kun hänen joukkueensa Bristol City haki 2-0 -vierasvoiton Stoken kotikentältä Englannin Mestaruussarjassa. Nollapeli oli suomalaiselle toinen peräkkäinen.

Mäenpäälle tilastoitiin ottelussa peräti seitsemän torjuntaa, kun vastapuolen veräjänvartija, Englannin maajoukkueestakin tuttu Jack Butland jäi kokonaan torjunnoitta. Bristol Cityn ykkösvahti torjui jo ottelun seitsemännellä minuutilla Benik Afoben rangaistuspotkun, ja sai paikallislehti Bristol Postilta joukkueensa parhaan arvosanan 9.

– Mahtava rankkarin torjunta ja uskomaton pelastus juuri ennen taukoa (JoeAllenin yritykseen. Lisäksi puolisen tusinaa torjuntaa Stoken kaukolaukauksiin. Kuka Jack, Bristol Post kysäisee tiivistelmässään.

Myös Bristol Cityn fanit ovat Mäenpään otteista innoissaan. Suomalaista kuvaillaan Twitterissä muun muassa ”parhaaksi maalivahdiksi Valioliigan ulkopuolella” sekä ”seuran parhaaksi maalivahdiksi vuosikausiin”.

Bristol City on noussut vaivihkaa sarjassa sijalle 11, ja on vain viiden pisteen päässä nousukarsintaan oikeuttavasta kuutossijasta. Hyvässä menestysputkessa on ollut vahvasti mukana Niki Mäenpää, joka torjuu ottelusta toiseen vakuuttavalla tasolla. Viimeisestä kahdeksasta pelistään Bristol City ja Mäenpää ovat saalistaneet neljä voittoa ja neljä tasapeliä.

Mäenpää on pelannut Bristol Cityn kauden 26 sarjaottelusta 22. Niissä hän on pelannut seitsemän nollapeliä ja päästänyt vain 24 maalia.

Kolmen edellisen kauden aikana Brightonissa Mäenpää pelasi vain 20 ottelua – edustusjoukkue ja reservijoukkue yhteenlaskettuna – joista vain yksi tuli vyölle Mestaruussarjassa, eikä Valioliigassa herunut minuuttiakaan. Ei ihme, että tammikuussa 34 vuotta täyttävä suomalainen nauttiikin nyt vastuusta.

– En tiedä, kuinka pitkään siitä on ollut, mutta luulisin, että jotain 116 vuotta on kulunut siitä, kun Bristol City viimeksi voitti vieraspelin uudenvuodenpäivänä. Joten voitto tuntuu hyvältä, joukkueen valmentaja Lee Johnson hehkutti Bristol Postille.

– Pojat olivat erinomaisia. Esiin nousi ennen kaikkea kaksi asiaa – torjuttu rankkari ja juuri ennen taukoa tehty torjunta.

– Niki on todella hyvässä vireessä. Kyse ei ole vain isoista torjunnoista. Sellaisia tarvitaan maalivahdilta, mutta kyse on myös tavasta, miten hän päästää meidät paineen alta.

– Nikillä on ollut valtavasti pelinälkää, sillä hän on ollut pitkään pimennossa. Maalivahdille on vaikeaa olla yhdessä ja samassa paikassa. Rahaa saattaa tulla mukavasti, mutta usein jää kokonaan ilman peliaikaa. Nyt Niki kukoistaa, sillä hän on odottanut pitkään saadakseen pelata pitkän putken pelejä, kuten hän pelaa täällä, Johnson kehuu.