Tähti on syttymässä – Minihuuhkajat kaatanut hyökkääjä loistaa nyt Mestarien liigassa

© Kuva: Getty Images

Italiassa on syttymässä uusi jalkapallotähti, jonka nimi kannattaa ehdottomasti painaa mieleen. 19-vuotias Nicolò Zaniolo pamautti kylmänviileillä ja tarkoilla laukauksillaan pallon kahdesti Porton reppuun, kun AS Roma otti 2-1 -voiton vieraistaan Mestarien liigan neljännesvälierien avausosassa.

Zaniolosta tuli tiistaina AS Roman historian nuorin maalintekijä Mestarien liigassa, sekä kaikkien aikojen nuorin italialainen, joka pystyi yhdessä UCL-ottelussa kahteen osumaan. Joku voisi puhua komeetasta, mutta tuloaan Zaniolo on tehnyt hitaasti ja varmasti jo jonkin aikaa.

Suomalaisille jalkapallon ystäville Zaniolo tuli tutuksi jo viime kesänä, kun hän upotti 1-0 -maalillaan Minihuuhkajat Pohjanmaalla pelatussa EM-kotiturnauksessa. Maali jäi Zaniolon ainokaiseksi kisoissa, mutta hänet nimettiin lopulta vaihtopenkille kisojen tähdistökentälliseen. Ainoa suomalaispelaaja tähdistössä oli niin ikään vaihtomieheksi nimetty Saku Ylätupa.

Syyskuun alussa Roberto Mancini yllätti, kun hän nimesi Zaniolon mukaan Italian A-maajoukkueeseen Nations Leaguen otteluihin. Zaniolo ei ollut valintahetkeen mennessä pelannut vielä minuuttiakaan Serie A:ssa tai Mestarien liigassa. A-maajoukkuedebyyttiä ei vielä tapahtunut, mutta Mancinin valinta antoi signaalin, että tarkan seurannan alla Zaniolo selvästi on.

19. syyskuuta Zaniolo teki Mestarien liiga -debyyttinsä Real Madridin vieraana Santiago Bernabéulla, ja pikkuhiljaa hän murtautui myös AS Roman Serie A -miehistöön. Joulukuun alusta lähtien Zaniolo on kuulunut joukkueen vakioavaukseen, ja joulun jälkeen alkoi toden teolla tapahtua. Joulun jälkeen pelaamissaan yhdeksässä ottelussa Zaniolo on tehnyt viisi maalia ja syöttänyt kaksi. Reilu viikko sitten hänestä tuli nuorin kolmeen Serie A -maaliin yltänyt AS Roman pelaaja sitten seuralegenda Francesco Tottin.

Hyökkäävänä keskikenttäpelaajana pelaava pitkänhuiskea, 190-senttinen Zaniolo on Fiorentinan kasvatti, mutta Firenzessä hän ei onnistunut lyömään itseään läpi. Kesällä 2016 hän siirtyi Serie B:n Virtus Entellaan ja seuraavana kesänä Internazionaleen, jossa minuutteja ei kuitenkaan herunut ainuttakaan.

Viime kesänä AS Roma värväsi Zaniolon osana kauppaa, jossa Radja Nainggolan siirtyi toiseen suuntaan Interiin. Ja juuri nyt näyttää erittäin vahvasti siltä, ettei Roomassa ole tarvinnut tätä peliliikettä katua.

» Serie A:n huippujoukkueiden kaikki ottelut Ruudusta!