Afrikan MM-karsintojen kaksi ensimmäistä Qatarin MM-kisoihin edennyttä maata ovat selvillä. Kaikki viisi otteluparia jäivät avausosien jälkeen erittäin tasaiseen tilanteeseen, ja tasaisina pelattiin näissä pareissa tänäänkin. Ensimmäiset kisaliput menivät kuitenkin Ghanalle ja Senegalille.

Vaikka Euroopassa ei enää vierasmaalisääntöä käytetäkään, on se Afrikan MM-karsinnoissa yhä käytössä. Niinpä Ghana nappasi Afrikan ensimmäisen MM-kisapaikan vierasmaalisäännön turvin. Ghana ja Nigeria pelasivat Ghanassa maalittoman tasapelin, ja kun Nigeriassa päädyttiin 1-1-numeroihin, eteni Ghana kisoihin.

Ghanan maalin teki 10. minuutilla Arsenalin Thomas Partey. Watfordin William Troost-Ekong tasoitti 12 minuuttia myöhemmin, mutta koska lisää maaleja ei nähty, juhli Ghana MM-kisapaikkaa. Nigeria oli ollut mukana kuusissa MM-kisoissa seitsemistä viime kisoista ja kolmessa peräkkäisessä, mutta nyt sen MM-kisaputki katkesi. Ghanalle MM-kisat ovat maan historian neljännet vuosien 2006, 2010 ja 2014 jälkeen.

Afrikan varmasti odotetuin ottelupari pelattiin Senegalin ja Egyptin välillä. Maat kohtasivat 6.2. Afrikan mestaruuskilpailujen loppuottelussa, jossa tuolloin Senegal oli parempi vasta rangaistuspotkukilpailun jälkeen. Nyt Egypti pääsi hakemaan revanssia kaksiosaisessa otteluparissa.

Kentällä nähtiin tänäänkin Liverpoolin tähtikaksikko, molempien joukkueiden kymppipaidat Sadio Mané ja Mohamed Salah. Jo etukäteen oli siis selvää, että jompikumpi huipputehokkaista hyökkääjistä, hyvistä ystävistä ja arvostetuista filantroopeista katsoisi MM-kisoja kotisohvalta.

Egypti oli voittanut kotipelinsä 1-0, joten sillä oli pieni etulyöntiasema vieraspeliin lähdettäessä. Senegalin Boulaye Día kuitenkin tasoitti puntit jo 3. peliminuutilla tekemällä kotijoukkueelle 1-0-maalin.

Varsinaisella peliajalla ei kuitenkaan nähty enempää maaleja eikä oikein edes maalipaikkoja, joten ratkaisua haettiin jälleen jatkoajalta. Käytännössä koko ottelun ajan silmiinpistävintä olivatkin lukuisat kymmenet vihreät laserit, joilla katsojat pyrkivät häiritsemään Egyptin pelaajia ja myös tuomaria lähes tauotta.

Jatkoajalla Senegal painoi päälle ja haki maalia ahnaasti etenkin kulmapotkuista. 96. minuutilla Ismaila Sarr sai takatolpalle loistavan avopaikan ratkaista ottelu, mutta vaikka maali ammotti puolityhjänä, ampui Sarr liikaa kohti maalivahti Mohamed El Shenawya, joka onnistui torjumaan laukauksen.

Jatkoaika ei maaleja tuonut, joten aivan kuten helmikuisessa Cup of Nations -finaalissakin, nytkin ratkaisua piti hakea rangaistuspotkukilpailusta. Senegalin ensimmäinen laukoja oli kapteeni Kalidou Koulibaly, jonka kova laukaus osui maalin ylärimaan.

Egyptiltä pallolle asteli ensimmäisenä Mohamed Salah, joka ei laukonut helmikuisessa finaalissa lainkaan rankkarikisan ratkettua ennen Faaraoiden viidettä laukojaa. Nyt Salahin vuoro tuli jo pian, mutta Liverpool-tähti ei kestänyt paineita, vaan laukoi pilkkunsa reilusti maalin yli.

Tulosta ei tullut vielä toisessakaan parissa. El-Shenawy torjui Saliou Cissin laukauksen alakulmasta, ja Egyptin Zizo laukoi oman yrityksensä maalin ohi. Vasta viides vetäjä, Senegalin Ismaila Sarr onnistui maalinteossa.

Ratkaisu tuli neljännessä parissa, kun Senegalin maalivahti Edouard Mendy torjui Mostafa Mohamedin vaisun rankkarin. Näin Afrikan mestaruusturnauksen tapaan Sadio Mané pääsi viidentenä laukojana käynnistämään kotimaansa suuret juhlat. Mané ampui rankkarin varmasti maaliin, vei Senegalin MM-kisoihin ja jätti Egyptin rannalle.

Sitä voidaan vain arvailla, miten paljon lasersohina egyptiläisiin vaikutti. Ottelun päätyttyä kentällä nähtiin kuitenkin senegalilaisfanien suuri kentänvaltaus.

Afrikan muut kolme otteluparia alkoivat kello 22.30. Alla listattuna ottelut, ja sulkeissa avausosan tulos.

Algeria-Kamerun (1-0)
Marokko-Kongon Demokraattinen Tasavalta (1-1)
Tunisia-Mali (1-0)