Jos varmitsi hallitseva maailmanmestari Ranska eilen paikkansa Qatarin ensi vuoden MM-turnauksessa, niin tänään se sai seuraa toisesta finalistista, sille Venäjän vuoden 2018 MM-loppuottelussa hävinneestä Kroatiasta. Kroatia tarvitsi karsintojen päätöskierroksella voiton Venäjästä, ja sen se lopulta saikin, niukimmin mahdollisin 1-0-lukemin.

Splitin kaatosateessa pelatussa ottelussa Kroatia oli alusta lähtien niskan päällä. Jo avausjaksolla se voitti maalintekoyritykset 9-0, mutta maaliin painostus ei ikinä johtanut.

Sama mylläkkä vain jatkui toisella puoliajalla, jonka maalintekoyritykset Kroatia vei tällä kertaa nimiinsä 10-2. Venäjä ei laukonut koko ottelussa kertaakaan kohti Kroatian maalia, mutta suoraan kisapaikkaan sille olisi riittänyt 0-0-tasapelikin.

Nolla pysyikin tauolla aina 81. peliminuuttiselle saakka. Eikä pallo mennyt silloinkaan maaliin kroatialaispelaajasta, vaan epäonnisesta Venäjän laitapuolustajasta Fedor Kudryashevista. Keskitys boksiin pomppasi likomärällä kentällä Kudryashevin sääreen, ja siitä omaan maaliin.

Minkäänlaista loppukiriä Venäjä ei onnistunut luomaan, vaan Kroatia juhlii historiansa kuudetta ja kolmatta perättäistä MM-kisapaikkaa. Venäjänkin MM-kisatoiveet ovat silti yhä elossa, sillä se on yksi kahdestatoista maaliskuun jatkokarsinnoissa urakkaansa jatkavasta eurooppalaismaasta.