Nations Leaguen tuleva liiga- ja korijako vahvistettu – nämä maat Huuhkajat voi saada vastaansa

© Kuva: Juha Tamminen

Huuhkajien ja Huuhkajien fanien huomion vie lähitulevaisuudessa luonnollisesti EM-kisat ja niihin valmistautuminen, mutta elämää ja jalkapalloa on EM-turnauksen jälkeenkin. Euroopan MM-karsinnat aloitetaan vasta vuonna 2021, sillä sitä ennen pelataan taas Nations Leagueta. Suomella on kilpailusta luonnollisesti hyviä muistoja, sillä Huuhkajat päätti kilpailun ensimmäisen painoksen lohkonsa voittoon ja nousuun B-liigaan.

Nations Leaguessa tullaan pelaamaan mestaruuspokaalin lisäksi aina myös sarjanousuista – ja putoamista vastaan – mutta lisäksi se on myös pieni osa MM-karsintoja. Menestys Nations Leaguessa voi poikia kahdelle maalle paikan MM-karsintojen playoff-vaiheessa. Playoffeihin pääsee kaksi Nations Leaguen parasta lohkovoittajaa, jotka eivät selviytyneet varsinaisissa MM-karsinnoissa kahden parhaan joukkoon.

UEFA vahvisti keskiviikkona pitämässään kongressissa syksyn 2020 Nations Leaguen liiga- ja arvontakorijaon. Suomi pelaa siis B-liigassa 15 muun maan kanssa. Lohkoarvonnassa Suomi on sijoitettu B-liigan kakkoskoriin yhdessä Skotlannin, Norjan ja Serbian kanssa. Näitä maita Huuhkajat siis ei voi kohdata. Vastustajat arvotaan sen sijaan seuraavasta joukosta. Jokaisesta korista Suomen lohkoon tipahtaa yksi maa:

Kori 1: Venäjä, Itävalta, Wales, Tshekki
Kori 3: Slovakia, Turkki, Irlanti, Pohjois-Irlanti
Kori 4: Bulgaria, Israel, Unkari, Romania

On siis mahdollista, että Suomi ja Venäjä kohtaavat EM-lopputurnauksen jälkeen uudelleen heti seuraavana syksynä. Neloskorin Unkari on puolestaan hyvin tuttu viime aikojen arvokisakarsinnoista sekä myös edellisestä Nations Leaguesta. Mahdollisista vastustajista jokainen on selviytynyt joko ensi kesän EM-kisoihin tai maaliskuisiin jatkokarsintoihin.

Nations Leaguen lohkot arvotaan Amsterdamissa 3. maaliskuuta.

Nations Leaguen formaatti pantiin uuteen uskoon

Kilpailuun tehtiin toiselle kaudelle samalla myös merkittävä muutos. Kun ensipainoksessa A- ja B-liigoissa pelasi 12 maata, C-liigassa 15 ja D-liigassa 16, käännettiin formaatti nyt päälaelleen. Nyt kolmessa ylimmässä liigassa pelaa 16 maata kussakin, ja D-liigassa vain seitsemän.

UEFA antoi formaattimuutokselle kolme merkittävää perustetta. Ensimmäinen oli se, että ystävyysottelujen määrä pienenee entisestään, ja jatkossa yhä useammin maaotteluissa on kilpailullinen panos. Nyt myös valtaosassa lohkoista pelataan ratkaisuottelut samaan aikaan, joten kilpailu on urheilullisesti reilumpaa. Samalla kilpailullisten ottelujen määrä Nations Leaguessa nousee 138:sta 162:een, nostaen turnauksen kaupallista arvoa.

Tämän järjestelyn myötä Saksa, Islanti, Puola ja Kroatia välttyivät putoamiselta kakkostasolle. Toisaalta oletettavasti D-liigasta ei myöskään jatkossa jaeta enää paikkoja tuleviin EM-turnauksiin, vaan alimmalla portaalla kamppaillaan vain noususta C-liigaan. D-liigan molemmista lohkoista voittaja nousee C-liigaan. C-liigasta puolestaan putoaa alemmas vain kaksi neljästä lohkojumbosta. Putoajat ratkaistaan playoffilla.

A- ja B-liigan osalta formaatti on tuttu: lohkojumbot putoavat, ja B- ja C-liigan voittajat nousevat ylempään liigaan. A-liigan neljä lohkovoittajaa pelaa puolestaan viime kesän tapaan Final Four -turnauksessa kesällä 2021.

Suomen osalta lohkoarvonnassa ei ole mitään poliittisia, maantieteellisiä tai ilmastollisia rajoitteita, vaan arvonta on kaikilta osin avoin. Talvirajoitus estänee kuitenkin sen, ettei Suomessa luultavasti marraskuussa pelata.

Nations Leaguen 2020-2021 kalenteri

3.3.2020: Lohkoarvonta
3.-8.9.2020: Kierrokset 1 ja 2
8.-13.10.2020: Kierrokset 3 ja 4
12.-17.11.2020: Kierrokset 5 ja 6
2.-6.6.2021: Final Four -lopputurnaus

Jutun lähteenä on käytetty UEFA:n kotisivujen tiedotteita.