Kanada on pelannut miesten jalkapallon MM-kisoissa toistaiseksi vain kerran, Meksikossa vuonna 1986. Nyt 36 vuoden odotus on lähellä päättyä, sillä kolme kierrosta ennen Pohjois- ja Keski-Amerikan karsintojen päättymistä Kanada on jopa melko selvällä erolla karsinnan kärjessä.

Kanada otti torstain vastaisena yönä jo kuudennen peräkkäisen voittonsa karsinnoissa, kun se kaatoi El Salvadorin vieraissa 2-0. Ottelun pelaaminen oli vielä aiemmin päivällä kyseenalaista, sillä El Salvadorin pelaajat julkaisivat tiedotteen, jossa he uhkasivat kieltäytyä pelaamasta. Syynä ratkaisuun olivat kiistat maan jalkapalloliiton kanssa pelaajile maksettavista palkkioista. Lopulta uhkaus jäi vain uhkaukseksi, ja El Salvador kentälle asteli.

Kanadan voittomaali syntyi 66. peliminuutilla hyvin onnekkaalla tavalla. Hyökkäys vyöryi oikealta laidalta, ja pallo osui ensin maalin tolppaan. Siitä se kimpasi ensin El Salvadorin puolustajaan ja sitten maassa makaavaan Kanadan kapteeniin Atiba Hutchinsoniin.

Ensi tiistaina 39 vuotta täyttävä Hutchinson oli nurmen pinnassa kyljellään, selkä maaliin päin, mutta onnistui siitä huolimatta saamaan nimensä maalitilastoon, sillä pallo otti Besiktasissa pelanneen konkarin selästä onnekkaan pompun ja kiersi kaaressa maaliviivan yli ohi hölmistyneen elsalvadorilaismaalivahdin. Hutchinsonista tuli samalla Pohjois- ja Keski-Amerikan MM-karsintojen historian kolmanneksi vanhin maalintekijä.

Maali on nähtävissä alla olevasta twiitistä. Juttu jatkuu twiitin jälkeen.

Vielä ottelun lisäajalla puolustavan Ranskan mestarin Lillen hyökkääjä Jonathan David sinetöi läpiajonsa päätteeksi Kanadan voittonumeroiksi 2-0. Kanada on voittanut näissä MM-karsinnoissa 13 ottelua, pelannut neljä kertaa tasan eikä hävinnyt kertaakaan. Se tarvitsee maaliskuun kolmesta MM-karsintapelistä enää yhden pisteen sinetöidäkseen paikkansa Qatarin MM-kisoissa.

Juttu jatkuu twiitin jälkeen.

Kanadan jälkeen kahdessa muussa suorassa MM-kisapaikassa ovat kiinni maanosan jättiläiset USA ja Meksiko. Ne ovat Kanadaa neljä pistettä jäljessä, ja samalla neljä pistettä neljäntenä olevaa Panamaa edellä, kun karsinnoista on pelaamatta kolme kierrosta. Kolmikko Kanada, USA ja Meksiko isännöi yhdessä seuraavia, vuoden 2026 MM-kisoja.

USA kukisti kotikentällään karsinnoissa pahasti rämpineen Hondurasin 3-0 Weston McKennien, Walker Zimmermanin ja Christian Pulisicin maaleilla. Hondurasille tappio oli jo kahdeksas perättäinen. Se sivuaa vuodelta 1965 peräisin olevaa maan historian pisintä tappioputkea. Voitottomia otteluita on jonossa jo 14.

Juttu jatkuu twiitin jälkeen.

Meksiko puolestaan kaatoi kotikentällään Panaman 1-0. Ainoan maalin teki rangaistuspotkusta Raúl Jiménez, kun pelattiin 80. peliminuuttia.

Karsintavaiheen kahdeksasta maasta El Salvadorin, Jamaikan ja Hondurasin kisahaaveet ovat jo haihtuneet, mutta tärkeästä neljännestä sijasta käydään vielä kovaa taistelua Panaman ja Costa Rican välillä. Costa Rica sai tammi-helmikuun kolmesta pelistään seitsemän pistettä päästämättä maaliakaan, ja nousi Panamasta vain yhden pisteen päähän.

Torstain vastaisena yönä kaatui vieraskentällä Jamaika 1-0. Suuriin sankareihin lukeutui konkarimaalivahti Keylor Navas, joka torjui pelissä neljä kertaa ja suoritti muun muassa alla näkyvän komean tuplatorjunnan.

Karsinnan nelonen kohtaa mannertenvälisessä jatkokarsinnassa Oseanian MM-karsintojen voittajan. Oseanian karsinta pelataan kokonaisuudessaan maaliskuussa Qatarissa, Uuden-Seelannin ollessa tuttuun tapaan selkeä suosikki.