Kuopion Palloseuran pitkä odotus päättyi – KuPS kasvoi mestariksi ja oli jäätävän hyvä Interiä vastaan pelatussa Veikkausliigan ”finaalissa”

© Kuva: Juha Tamminen

KuPS juhli Turussa mestaruutta kaataen FC Interin yli 9000 katsojan edessä maalein 2-0. Ilmari Niskasen ja Reuben Ayarnan upeat osumat toivat kuopiolaisille pitkään himoitun mestaruuden. 

Interin avauskokoonpanossa nähtiin pienoinen yllätys, kun vahvasti tämän kauden pelannut Miro Tenho aloitti vaihtopenkin puolelta. Interin hyökkäyksessä aloitti odotetusti tuhoa kylvänyt trio Mika OjalaTimo FuruholmFilip Valencic. Interin kokoonpanosta puuttui pelikiellon vuoksi kesken kauden hankittu Anthony Annan.

KuPS lähti otteluun melko odotetulla kokoonpanolla. Pelikiellon takia kokoonpanosta oli sivussa Issa Thiaw. Kärjessä avasi loppukaudesta hyvin pelannut Tuco.

Ainutlaatuinen tunnelma

Kaikki tähdet olivat kohdallaan lauantaina upealle jalkapallospektaakkelille. Täksi kaudeksi uudistunut sarjajärjestelmä ei olisi voinut parempaa kliimaksia saada. Päätöskierroksella ratkaistaisiin Suomen mestaruus, ja vieläpä niin, että mestaruudesta pelanneet Inter ja KuPS kohtasivat toisensa.

Suurien panosten ottelu kiinnosti kansaa ennennäkemättömällä tavalla. Inter myi Veritas Stadionin loppuun jo hyvissä ajoin. Interin uusi veikkausliiga-ajan yleisöennätys oli tosiasia, kun toiseen päätyyn avattiin vielä seisomakatsomo innoikkaille katsojille. Yhteensä Veritas Stadionille oli ahtautunut 9125 katsojaa. Viikolla pelattu EM-karsintaottelu Suomi-Armenia veti Uefan määräysten takia vähemmän väkeä Kupittaalle kuin Veikkausliigan ”finaali”.

Tunnelma tiivistyi jo ennen ottelua. Kuopiosta oli matkustanut paikan päälle yli tuhat kannattajaa. Bussimatka Kuopiosta Turkuun ei kuulemma tuntunut kannattajien jaloissa. KuPS:n edellinen mestaruus on vuodelta 1976, joten kuuden tunnin bussimatka ei kovin pitkältä tuntunut.

Tunnelma ottelun alkaessa oli huumaava. Jalkapallobuumi oli viimein vallannut Suomen lopullisesti. Huuhkajien menestys ja Veikkausliigan huikea mestaruustaisto ovat asioita, joiden päälle on hyvä rakentaa suomalaista jalkapallokulttuuria.

Menestysnälkä kansa löytää kyllä katsomoihin, kun mestaruuksia ratkaistaan. Turun mukaansa temmannut tunnelma sai toivottavasti mahdollisimman monen satunnaiskatsojan innostumaan suomalaisesta jalkapallosta pysyvästi.

KuPS:n kannattajat täyttivät lähes puolet olympiakatsomosta. Keltainen ja musta savu värjäsi jo ennestään keltamustaa yleisömerta, kun pelaajat astelivat viheriölle.

Samaan aikaan Interin kannattajat olivat valmistautuneet suureen otteluun upealla tifolla. Molemmat kannattajakatsomot pullistelivat ja meteli oli verrattavissa vähintään esimerkiksi Stadin derbyihin.

Katsojat elivät ottelun sykkeessä ihailtavasti. Molemmilla pelaajilla oli se kuuluisa 12. kenttäpelaaja tukenaan. Jokainen tuomio herätti katsomossa suuria tunteita puolesta ja vastaan.

KuPS:lla vaarallisimmat paikat ensimmäisellä puoliajalla

Ensimmäinen puoliaika oli tasainen, kuten osattiin odottaa. KuPS oli kuitenkin tekopaikkojen valossa niskan päällä.

Interin selkein heikkous tällä kaudella on ollut puolustuspää. KuPS tuottikin ajoittain suuria vaikeuksia Interin puolustukselle, jossa ajoittain löytyi suuria tiloja jopa boksin sisältä. KuPS onnistui pelaamaan Interin linjojen väleissä vaarallisesti. Lisäksi kuopiolaisten nopea tilanteenvaihtopelaaminen oli elementissään.

Ensimmäinen hyvä paikka siunaantui kuopiolaisille. KuPS hyökkäsi vasemmalta, mutta Luis Murillon keskitys leijaili pelaajien yli. Tilanne kuitenkin jatkui, ja Petteri Pennaselle pedattiin hyvä laukaisupaikka. Pennasen laukaus viuhui ylärimaa hipaisten yli maalin.

Interin paras paikka tuli vain hetkeä myöhemmin. Veikkausliigan tähdistöjoukkueeseen valittu Niko Markkula lähetti oikealta loistavan keskityksen maalille, kuten niin monta kertaa aiemmin tällä kaudella. Timo Furuholm pääsi hyvästä paikasta puskemaan, mutta pusku suuntautui kohti KuPS-vahti Otso Virtasta. Vielä jatkotilanteesta Furuholm pääsi palloon, mutta ei ehtinyt kunnolla reagoida, ja Virtanen selvitti tilanteen.

Avauspuoliskon paras paikka siunaantui 13. minuutilla. KuPS riisti pallon keskustaan, ja lähti jälleen nopeasti hyökkäämään. Ilmari Niskanen leikkasi keskustaan ja pelasi Tommi Jyryn läpi. Inter-vahti Henrik Moisander kuitenkin piti upealla torjunnallaan Interin pelissä mukana.

Tauolle mentiin 0-0-tilanteessa. Tasapeli oli riittävä tulos KuPS:n mestaruusjuhlille, kun taas kotijoukkue Inter tarvitsi voiton.

KuPS naatti

Kuopiolaiseen jalkapalloon on aina kuulunut naattiminen eli nautiskelu. KuPS:lla on pitkät perinteet kauniista jalkapallosta. Kuopiossa on nähty toinen toistaan taitavampia pallotaitureita.

Myös nykyisessä KuPS-joukkueesta on löytynyt taitoa ja ennen kaikkea savolaista juonikkuutta. Kuopiolaisten yleisömeri repesi totaalisesti liitoksistaan nopeasti toisen puoliajan alussa.

Kiuruvedellä syntynyt ja ammattilaisena vain KuPS:aa edustanut Ilmari Niskanen näytti, miksi hän on ollut yksi syyskauden parhaista pelaajista. Alkukaudella Niskanen pelasi huonosti. Miehen omien sanojensa mukaan yksi maali käänsi koko kauden kelkan. Myös KuPS oli alkukaudesta suurissa vaikeuksissa. Onkin osuvaa, että Niskanen nousi esiin, kun pelattiin mestaruudesta.

Niskanen liikkui vaarallisesti boksin sisällä, mutta ensimmäisen syötön katkoi Inter-puolustus. Sen jälkeen Niskanen otti ohjat omiin käsiinsä ja naatti. Vasen jalka vapaaksi ja komea kanuuna suoraan vasempaan ylänurkkaan. Niskanen kertoi ennen ottelua, että mikään ei olisi hienompaa kuin osua mestaruuden ratkaisevassa ottelussa tuhansien kuopiolaisten edessä. Se myös näkyi Niskasen tuuletuksesta, kun 21-vuotias laituri lähti juoksemaan kohti KuPS-kannattajia riisuen paitansa. 1-0.

Kaasu pohjaan

Moni olisi odottanut KuPS:lta avausosuman jälkeen jonkinlaista passivoitumista, mutta mitä vielä. Inter tuskin koski palloon, kun tulostaululla komeili jo 2-0-lukemat. Vain kolme minuuttia edellisestä osumasta ja kuopiolaiset saivat jälleen aihetta juhlaan.

Vahvan kauden KuPS:n keskikentällä pelannut Reuben Ayarna tykitti komealla kaukolaukauksella boksin takaa oikeaan yläkulmaan. Moisander oli voimaton tilanteessa. Osuma oli Ayarnalle toinen tällä kaudella. Ayarna siirtyi viime kaudella SJK:sta Kuopioon, ja on siirtonsa jälkeen kuulunut Jani Honkavaaran luottopelaajiin.

Interin kiri jäi lauantaina hyvin vajaaksi. Lopullinen sinetti nähtiin oikeastaan 82. minuutilla, kun Markkula lensi toisen varoituksen myötä suihkuun. Inter ei ollut vielä valmis voittamaan mestaruutta, toisin kuin KuPS.

KuPS kasvoi mestariksi

KuPS on ollut kauden suurin kasvutarina. Päävalmentaja Jani Honkavaara tuskaili talvella Kuopion hallissa joukkueensa kanssa, kun jalkapalloa täytyi harjoitella lenkkareissa. Kuopiossa talviharjoittelun olosuhteet ovat olleet karmivalla tasolla, mutta KuPS ei antanut sen haitata.

Honkavaara ymmärsi, että sarja on maraton-juoksu, ei sadaj metrin sprintti. KuPS oli alkukaudesta suurissa ongelmissa kentällä. Vasta viidennessä ottelussa tuli kauden ensimmäinen voitto, kun RoPS kaatui vieraissa. Loppukaudesta KuPS pelasi peräti kymmenen ottelua tappioitta. Se on kova osoitus joukkueen kuntohuipusta, joka oli selvästi ajoitettu tärkeimpiin hetkiin.

FC Inter oli kaudella 2019 sarjan toiseksi paras joukkue. Se oli hieno suoritus päävalmentaja José Riveirolta, joka onnistui monen vuoden tuskaisen taivalluksen jälkeen tuomaan Interin toimintaan ryhdikkyyttä ja linjakkuutta.

Turussa KuPS kuitenkin osoitti päätöskierroksella, että se oli liigan paras tänä vuonna. KuPS pelasi Interiä vastaan omilla vahvuuksillaan ja toteutti omaa pelisuunnitelmaansa ihailtavasti. Kuopiolaisten yksi tärkeä osatekijä vahvassa loppukaudessa on ollut puolustuspää.

Moni saattoi ihmetellä, kun KuPS palkkasi kesken kauden Keith Armstrongin Honkavaaran valmennusryhmään. Sen jälkeen KuPS kuitenkin sai puolustuksensa erinomaiseen iskuun. ”Kekellä” on varmasti ollut isona tekijänä puolustuksen organisoinnissa, mutta toisaalta puolustuksen roolit ja pelaajat vakiintuivat loppukaudella.

Lisäksi KuPS:n vahvuudesta kertoi myös se, että seura pystyi paikkaamaan Rasmus Karjalaisen lähdön isoilla muskeleilla. Veikkausliigassa tason osoittanut Tuco saapui Kuopioon, ja nousi loppukaudesta jopa KuPS:n ykköshyökkääjäksi, vaikka alkuun pelikunto oli vielä kaukana ihanteellisesta.

KuPS-kannattajat osasivat arvostaa Tucon lyhyttä pestiä, kun kamerunilaishyökkääjä lähti vaihtoon 90. minuutilla. Tuco huudatti kuopiolaisyleisöä ja saikin kannattajat eläimelliseen meteliin.

Erotuomari Antti Munukka vihelsi lopulta ottelun päättyneeksi kolmen lisäaikaminuutin jälkeen. Kuopion 43 vuoden piinaava odotus oli tullut päätökseen. KuPS on Suomen mestari vuosimallia 2019.

Juho Hirvonen, Turku
Twitter: @jkhirvonen