Pikkuhuuhkajat kohtasi perjantai-iltana Azerbaidžanin vieraissa. EM-karsintojen kannalta Suomelle kriittisen tärkeän kamppailun tapahtumapaikkana toimi Sumqayıtissa sijaitseva Kapital Bank Arena.

Vaikeaksi kamppailu lopulta muodostui ja hurjan taistelun jälkeen Pikkuhuuhkajat jäi harmittavasti 1-1-tasapeliin. Azerbaidžan ei ole vieraalle helppo paikka pelata, mutta lohkon kannalta Suomi olisi kipeästi kolmea pistettä kaipaillut.

Suomen avauskokoonpano alla. Jos twiitti ei näy, klikkaa tästä.

Pikkuhuuhkajat oli hallitseva osapuoli avausjaksolla. Suomi piti palloa ja pyrki aktiivisesti löytämään rakoja murtautua kotijoukkueen muodon sisälle, mutta se osoittautui haastavaksi.

Ensimmäistä otteluaan Pikkuhuuhkajissa pelannut Fulhamin kärkipelaaja Terry Ablade oli yksi Suomen näkyvimpiä pelaajia ensimmäisellä nelivitosella.

Hän pystyi muutamia kertoja suojaamaan palloa selkä maalia kohden Azerbaidžanin linjan edustalla ja tätä kautta Suomi kykeni hakemaan murtautumista keskustan kautta. Ablade myös kykeni hakemaan kaksinkamppailuvoittoja niin maassa kuin ilmassa.

Lopulta myös kenties puoliajan paras tilannekin siunaantui juuri Abladelle. Suomi sai riiston keskialueella ja pääsi nopeaan vastaiskuun, jonka seurauksena hyökkääjä pääsi koittamaan oikealla jalallaan boxin sisältä.

Pienestä kulmasta lähtenyt laukaus jäi kuitenkin maalivahti Nidzhat Mehbaliyev hyppysiin.

Kaikkinensa ensimmäinen jakso oli Suomen hallintaa, mutta silti varsin staattista peliä. Pallo ei liikkunut tarpeeksi nopeasti ja Suomi ei vain kyennyt löytämään väyliä kotijoukkueen puolustusmuodon sisälle.

Toisella jaksolla Azerbaidžan tuli peliin rohkeammin. Pikkuhuuhkajat näytti ajoittain jopa yllättyneeltä, että avausnelivitosen tapahtumien jälkeen kentälle kirmasi erilainen kotijoukkue.

Azerbaidžan osui muun muassa kahdesti ylärimaan ja Suomi oli ongelmissa varsinkin puoliajan alussa. Hiljalleen Pikkuhuuhkajat alkoi taas luomaan uhkaa kotijoukkueen maalille.

Avausjaksolla jo kapellimestarina toiminut Naatan Skyttä sai muutamankin maalipaikan, mutta laukaukset suuntautuivat ohi.

Lopulta lohkotilanteen kannalta Suomen taivas synkkeni 66 minuutin kohdalla. Ablade sai ottelun toisen varoituksensa ja lensi ulos. Niin pelaaja itse kuin valmentaja Juha Malinen näyttivät epäuskoisilta.

Hidastuksen perusteella hyökkääjä osui tahattomasti kädellään kotijoukkueen pelaajaa kasvoihin, mutta toiseksi varoitukseksi erotuomari Viktor Shimusikin ratkaisu oli varsin kova.

Punainen kortti tuli erittäin pahaan saumaan, koska Pikkuhuuhkajat oli juuri päässyt jälleen kuskin penkille kamppailussa.

Suomi ei kuitenkaan luovuttanut tärkeän voiton metsästystään. Alivoimaisenakin se painoi päälle ja vain kymmenen minuuttia Abladen ulosajon jälkeen Daniel Håkans murtautui vasemmalta laidaltaan.

Juha Malinen joutui suojatteineen pettymään Azerbaidžanin vieraana. Kuva: Juha Tamminen.

Hän laittoi kovan matalan pallon maalin edustalle, josta kotijoukkueen puolustaja ohjasi pallon omaan verkkoon.

Pikkuhuuhkajat vaikutti selviävän kuivin jaloin kamppailusta ja saavan kriittiset kolme pistettä matkaansa.

Ikävä kyllä Azerbaidžanin oma maali ei ollut ainoa laatuaan. Suomen maalivahti Viljami Sinisalo oli toinen epäonnensoturi. Hän lähti ajassa 86. minuutilla katkaisemaan keskitystä ja pallo kimposi epäonnekkaasti suomalaisvahdin kautta maaliin.

Kotijoukkue luonnollisesti ylivoimalle päästyään oli pääsääntöisesti hivenen hallitsevampi. Sinisalo lopulta ottelun vimeisillä hetkillä pelasti Pikkuhuuhkajille edes pisteen matkaansa hienolla torjunnallaan.

Kaikkinensa tasapeli oli täysin oikeutettu lopputulos. Kotijoukkue ei pelitapahtumiin peilaten edes ansainnut hävitä. Toisaalta en tiedä ansaitsiko Ablade punaista korttiakaan. Jossiteltavaa jäi varmasti ja tämä tulos oli erittäin paha kolaus Suomelle kovatasoisessa lohkossa.

Suomi on nyt lohkossa neljäntenä, kun Kroatia ja Itävalta hakivat jälleen voitot ja ovat tasapistein kärjessä (9). Kroatia on pelannut ottelun Itävaltaa vähemmän eli voittanut kaikki kolme kamppailuaan. Kolmantena lohkossa on Norja kuudella pisteellä ja Suomi on neljässä pisteessä.

Azerbaidžan nappasi ensimmäisen pisteensä Pikkuhuuhkajia vastaan ja viimeisenä lohkossa majailee nollakerholainen Viro.

Suomen urakka jatkuu tiistaina Tampereella Itävaltaa vastaan. Ratinassa pelattava kamppailu alkaa kello 19:30.